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Etoile double ?

samedi 16 février 2013

Un peu comme la Terre tourne autour du Soleil, il n’est pas rare qu’une étoile soit liée gravitationnellement à une autre et que les deux étoiles tournent alors autour d’un même centre de gravité.



Une étoile double visuelle est un système de ce type où les deux étoiles sont visibles à l’aide d’une lunette ou d’un télescope à fort grossissement.


Plus les deux étoiles sont proches l’une de l’autre, plus elles tournent rapidement. Il faut cependant plusieurs années et même des dizaines d’années d’observations pour reconstituer la trajectoire d’une étoile double de ce type.



Les étoiles doubles visuelles se présentent à l’observateur de la manière suivante :



Une fois la distance et les éléments de l’orbite de ces systèmes d’étoiles connus, les astronomes sont capables de déterminer leur masse. C’est encore aujourd’hui l’un des meilleurs moyens directs d’accéder à cette caractéristique essentielle des étoiles.
Connaître la masse d’une étoile, c’est connaître sa production réelle de lumière, sa durée de vie, son destin (géante rouge, étoiles à neutrons, trou noir…) …


Voilà pourquoi, de nombreux astronomes dans le monde ont consacré leur vie à la recherche et à la mesure des étoiles doubles visuelles. Robert Jonckheere faisait partie de cette communauté.